All Saints Day

The Walking Dead

Yesterday Guatemala City seemed like a scene from a post-apocalyptic zombie movie. The streets where I live were completely deserted… well, except for the house-to-house shoe repairman and myself.

Day of the Dead

The rest of the residents were visiting departed family members in cemeteries throughout the country in celebration of All Saints Day, or the Day of the Dead. Or perhaps they had returned home to enjoy a plate of fiambre, a national plate consisting of a thousand ingredients (slight exaggeration) including: cold cuts, sausages, chicken, baby corn, cheese, olives, beets, cauliflower, brussels sprouts, onions, peas, capers, asparagus, etc.

A subtle flavor? No, not remotely. Delicious? Oh my, yes.

Puente

Today should be another quiet day. (I wince as write those easily-cursed words.) Since yesterday’s holiday fell on a Thursday, many businesses are offering Friday off as a “puente” day… literally, a bridge to the weekend. Those of us without the bridge will wade through the day like so many migrants crossing the border rivers in their trek northward.

Speaking of Which

Donald Trump’s latest threats against immigrants include:

  1. Denying any possibility of asylum to migrants crossing into the U.S. illegally.
  2. Sending between 5,200 and 15,000 troops to the border
  3. Detaining migrants in tent cities indefinitely
  4. Denying citizenship a right to those born in the United States
  5. The use of lethal force if migrants throw rocks in protest

Someone should read “The New Colossus” poem inscribed at the base of the Statue of Liberty to Trump. (Probably while explaining the big words to him.)

“Give me your tired, your poor,
Your huddled masses yearning to breathe free,
The wretched refuse of your teeming shore.
Send these, the homeless, tempest-tossed to me,
I lift my lamp beside the golden door!”

If I were France, I would request the return of Lady Liberty. “if you’re not using it, you might as well send it back.”

If you dare

If you’ve read this far, there’s a chance you might have a more nuanced and critical assessment of the push/pull factors which drive Central American immigration to the United States. You probably wouldn’t be surprised to learn that U.S. policy, politics, and actions have greatly impaired the growth of real democracy and genuine development in the region. If you’re nodding yes, then you’ll be richly rewarded by reading this fantastic article:

How US Policy Created the Refugee Crisis in Central America

United Fruit Company

Silence is complicity

I’ll admit it. I’m guilty.

I’ve tried to please too many people. To not make waves. To forgive and forget. To be a nice guy.

So I’ve held my tongue. Watched my words. Kept a low profile.

Like Rodney King’s wailing lament, I’ve asked “can’t we all just get along?” Those who consider themselves to be good-hearted people would probably agree with the sentiment. There must be a common ground… we’re more alike than different… surely we can compromise?

But recently I’ve begun to question my belief that non-confrontation is the best route to dialogue. That being nonjudgmental is the key to avoid offending others. That quiet righteous indignation is preferable to constructive criticism.

What if my self-imposed silence is actually fear? What if my caution is actually cowardice?

“The only thing necessary for the triumph of evil is for good men to do nothing,” words attributed to Edmund Burke, remind me of the tremendous cost of not standing up, of not speaking out.

A wall of truth in Guatemala City

It is happening right now. As those of us who hope to be good… to be nice… to just get along remain silent, evil gains ground. And I don’t use that term lightly or easily. I mean evil.  Bold-faced, underscored evil.

An evil that manifests itself in ignorance, division, hatred, populism, nationalism, fanaticism, racism, sexism, classicism, homophobia, slander, lies, greed, poverty, corruption, militarization, criminalization, injustice, threats, violence and murder. (etc.)

My silence makes me complicit in that evil.

I confess that I am afraid. Truth-telling is not without risk, not without cost. To raise your voice is to risk the response of those dedicated to maintaining the status quo. To speak out is to challenge those who practice evil and benefit from evil.

Whatever the cost to be paid, however, it is nothing compared to what I would stand to lose in being silent and complicit.

Back in Guatemala… mostly.

After nearly six months in New York, I’m finally back in Guatemala.

Leaving my family was heartbreaking. It always is. You’d think that, maybe, after almost 30 years of traveling between NY home and Guatemala home, I’d be used to it.

Nope. I was as sad and anxious, stressed and depressed this time as I was during my first trip in 1989. (My first visit to Guatemala was in 1988, with a Habitat for Humanity workcamp. I didn’t start living there, though, until the following year.)

I often feel that my return to Guatemala happens in three stages:

1.  My tired body arrives in-country, complete with plane-face and aching luggage-shoulders.

2.  In the following days my mind catches up, finally allowing me to form complete (and semi-coherent) sentences in Spanish.

3.  The last to appear is my heart. I’m not sure how it travels (United Airlines, perhaps?), but it always arrives beaten, bruised and incomplete. It always takes a while to heal.

During these times of transition, I wonder: “why do I keep doing this to myself?!?”

(When I have the answer, I’ll be sure to share it with you.)

Change

“The only thing that is constant is change.”
― Heraclitus

“The more things change, the more they stay the same.”
― Jean-Baptiste Alphonse Karr

Change is scary. No, wait… ghosts are scary. Change is terrifying. Like “Trump as a babysitter” terrifying. Forget butterflies in the tummy, change is like hairy bats in your belly.

Yet change can also be exciting, inspiring, and invigorating. Especially if you’re lucky enough to be the agent of that change. To design it, build it, help it grow. In those circumstances change can even be fun. Fun and terrifying.

Over the past few months I’ve begun the process of creating a new nonprofit organization to support human rights defenders in Guatemala. The official name is The Human Rights Defenders Project, but I imagine that we’ll end up calling it the Defenders Project informally. (For the bilingual among you, we opted for “Proyecto Defensores” instead of “El Proyecto de Apoyo para las y los Defensores de los Derechos Humanos” for reasons that should be immediately apparent.)

It has been a fascinating and exhausting experience so far: the paperwork, the research, the fundraising, the brainstorming, the paperwork. (Yes, I know. It warranted repeating.)  Thanks to the help of generous donors and our super-savvy lawyer, Mollie, we are now a legally-incorporated nonprofit organization awaiting 501c3 tax-exempt status from the IRS!

It’s spring, and change is in the air. For me, this means:

Changing from NY to Guatemala: I’ll be returning to Guatemala City on May 2.

Changing from planning to doing: we will soon be “going public” with the Defender’s Project, and opening the doors of our new office.

Changing the focus of this website: from now on, news and analysis about Guatemala will be on the Defender’s Project website. This site will focus more on my personal stories about work and life in Guatemala, as well as other non-Guatemalany (yes, I made that word up) topics like leadership, meditation, time management, photography, productivity, etc.

I look forward to sharing this journey of change with all of you!

PS: If anyone knows how to rid a belly of hairy bats, I welcome your suggestions.

Carta Abierta a la OEA – Investigación sobre el Asesinato de Berta Cáceres

CARTA ABIERTA AL SECRETARIO GENERAL DE LA OEA,
LUIS ALMAGRO

Señor Luis Almagro
Secretario General de la Organización de Estados Americanos (OEA)
Washington DC
Estados Unidos de América

Señor Secretario General:

Las organizaciones firmantes, acompañantes de diferentes procesos de defensa de los derechos humanos en Honduras, aún consternadas por el asesinato de la lideresa indígena Lenca, Berta Cáceres, coordinadora del Consejo Cívico de Organizaciones Populares e Indígenas de Honduras –COPINH-, ocurrido la noche del 2 de marzo en su residencia en La Esperanza, Intibucá, Honduras, hemos venido dando seguimiento las acciones desarrolladas por el gobierno hondureño ante este grave crimen que ofende a la comunidad de defensoras y defensores de los derechos humanos en todo el mundo.

Tenemos conocimiento de los esfuerzos desarrollados por la familia de Berta Cáceres y el COPINH para que se realice una investigación profesional e independiente de los hechos, a fin de que los responsables materiales e intelectuales sean llevados ante la justicia y debidamente castigados. Lamentablemente, las respuestas del Estado hondureño no han sido satisfactorias: ha habido señalamientos de manipulación de la escena del crimen sobre los que no hubo respuestas convincentes; las diligencias de investigación de la empresa DESA -señalada por la propia víctima como fuente de amenazas- tuvieron lugar 11 días después de ocurrido el asesinato; el Fiscal General de la República aún no ha aclarado dudas que la familia de Berta y el COPINH le plantearon en una reunión sostenida el 29 de marzo y no les ha permitido ser parte del proceso ni tener acceso al expediente investigativo.

A la demanda concreta de que el Estado hondureño solicite a la Comisión Interamericana de Derechos Humanos la integración de un grupo interdisciplinario de expertos independientes para realizar una investigación profesional y confiable, el gobierno hondureño ha brindado respuestas que confunden a la opinión pública: primero, dando a entender que la recién abierta Oficina del Alto Comisionado de las Naciones Unidas para los Derechos Humanos se haría cargo de la investigación, lo cual está fuera de su mandato; y más recientemente, pidiendo a la, aún más nueva, Misión de Apoyo Contra la Corrupción y la Impunidad en Honduras (MACCIH) que integrara una misión ad hoc conformada por un jurista de renombre internacional para asesorar al Ministerio Público y colaborar en el proceso investigativo y acusatorio; solicitud que también sale del ámbito principal del mandato de la MACCIH, centrado en el combate de la corrupción.

Señor Secretario General Almagro, la familia de Berta Cáceres, el COPINH, el MADJ y CEJIL se reunieron el pasado 6 de abril con usted, le entregaron un documento con sus peticiones y expresaron estar inconformes con esta última propuesta, exponiendo que “la CIDH es el único órgano con experiencia y competencia en violaciones de derechos humanos, correspondiéndole, por lo tanto, apoyar técnicamente en investigaciones de este tipo”. Saludamos el comunicado de la OEA del 8 de abril, en el que usted concluye que “los asuntos de Derechos Humanos que procedan en este caso deberán ser atendidos por la Comisión Interamericana de Derechos Humanos”.

Coincidimos con la familia de Berta y el COPINH en que, dada la amplia complejidad que se observa en este caso -que ha puesto a prueba paradigmas hasta ahora existentes en lo referente a la debida protección de las y los defensores de los derechos humanos-, la propuesta idónea de apoyo internacional a la investigación del asesinato de la defensora Berta Cáceres debe incluir a la CIDH, conformando un grupo de personas expertas de diversas disciplinas que apoye técnicamente al Ministerio Público y tenga facultades suficientes para coadyuvar en un plan de investigación exhaustivo que indague a fondo la hipótesis de que este asesinato tuvo como finalidad impedir que Berta continuara defendiendo derechos humanos y lanzar un mensaje a otras mujeres y hombres defensores de derechos económicos, sociales y culturales.

La demanda de investigación y justicia que han hecho la familia de Berta y el COPINH también ha sido respaldada por ocho expertos en derechos humanos de la ONU, en un comunicado emitido el 11 de abril, en el que señalaron “la importancia de conducir una investigación totalmente independiente, imparcial y transparente del asesinato de Berta Cáceres y en este sentido (apoyaron) la solicitud formulada por los familiares de la víctima (de) que se establezca un grupo de expertos bajo la autoridad de la Comisión Interamericana de Derechos Humanos”. Al respecto, enfatizamos que no habría incompatibilidad entre una investigación independiente impulsada por la Comisión Interamericana y un posible caso contencioso que podría llegar ante esa institución en el futuro.

Señor Secretario General, es posible (y ojalá así sea) que la MACCIH, en el mediano plazo, pueda ser un ente que complemente esta investigación desde la perspectiva de su mandato, contribuyendo a perseguir las redes de corrupción vinculadas con el otorgamiento de las concesiones irregulares que, en su momento, nuestra querida Berta Cáceres denunció; pero, en este momento, para esclarecer el crimen, no se puede seguir postergando el indispensable apoyo de la CIDH; en tal virtud, le solicitamos, públicamente, que, en seguimiento a su declaración del 8 de abril, reitere su respaldo a la participación de este órgano interamericano en los términos supra referidos, y, en tal sentido, interponga sus buenos oficios ante las autoridades hondureñas para que se escuchen las peticiones de la familia de Berta y del COPINH, y se acepte la conformación –en el menor plazo posible- de un grupo independiente e interdisciplinario de personas expertas.

Quedamos, pues, atentos a su respuesta a esta comunicación.

Atentamente,

CEJIL
Plataforma Internacional contra la Impunidad
Espacio ACI
Foro Suiza Honduras
Protection International
FIAN Internacional
Plataforma de Solidaridad con Chiapas y Guatemala de Madrid
Peace Watch Switzerland
MiningWatch Canada
Atlantic Regional Solidarity Network
Comité por los derechos humanos en América Latina-CDHAL, Montréal, Canadá
Latin America Working Group
Red en Solidaridad con el Pueblo de Guatemala/NISGUA
Plataforma Interamericana de Derechos Humanos, Democracia y Desarrollo (PIDHDD Regional)
Brigadas Internacionales de Paz (PBI)
Fundación para el Debido Proceso Legal (DPLF)
Kickapoo Guatemala Accompaniment Project (KGAP)
Partners for Arlington and Guatemala (PAG)
Santa Elena Project of Accompaniment (SEPA)

13 de abril de 2016

Bajar la Carta Abierta al Secretario General de la OEA en pdf.